Africanos en la pintura del Renacimiento

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En la Universidad de Princeton, una exposición reunió una amplia variedad de obras de arte que dan testimonio de los múltiples aspectos de la presencia africana en Europa.

La revelación de la presencia africana en la Europa del Renacimiento es el titulo de esta exposición que concluyo el 9 de junio y que presentó una selección de más de sesenta pinturas europeas, esculturas, dibujos, grabados, libros y objetos de decoración, que data de alrededor de 1480 a alrededor de 1605, incluye imágenes memorables y fascinantes retratos de africanos, algunas de cuyas identidades son conocidos y otros que permanecen en el anonimato.

Organizada por el Walters Art Museum de Baltimore, comprendió obras de los principales museos europeos y americanos y colecciones privadas, esta exposición ha sido aclamada por el New York Times como “un regalo visual”, “un verdadero mapa de la historia del arte, la política y la raza poco abordado por los museos”

Joaneath Spicer, James A. Murnaghan curadores de arte renacentista y barroco en el Walters, dividiieron las obras expuestas en dos partes: el contexto europeo por un lado, y los individuos por el otro

Adoración de los Reyes Magos , que se atribuye al pintor holandés Gerard David y pintado hacia 1514, incluye un Magus africanos, siguiendo una tradición iniciada en la Baja Edad Media, junto con su sirviente africano. Aunque la esclavitud no tiene estatus legal en Amberes, donde fue ejecutado este trabajo, a los comerciantes portugueses que se establecieron allí se les permitía traer a sus esclavos. ¿Podrían estos africanos ser de la casa de un comerciante portugués, probablemente el hombre de pelo blanco en la pintura. Este es el tipo de pregunta que Revelando el África  Presencia en la Europa renacentista plantea, en relación con otros tipos de documentos, pretende sondear.

En la primera parte de la exposición, se pudo ver el contexto europeo y su influencia sobre la percepción de los africanos en Europa. Supuestos que los europeos de la época heredaron de los mundos antiguo y medieval más las nuevas observaciones de la Era de la Exploración. Los primeros mapas y libros sobre viajes, vestuario, y la historia natural de dar vida a los conocimientos sobre el continente a disposición de los lectores de la época. Otro grupo de objetos referido a los africanos en el arte cristiano, desde la tradición de mencionar al tercer rey mago en la Adoración como africano a la representación  en el siglo III del martir San Mauricio y sus legionarios tebanos como los africanos negros, así como la representación de San Felipe bautizando al Consejero de Etiopía. 

Otro aspecto del contexto europeo son las actitudes y los estereotipos relacionados con el color. Los prejuicios sobre la piel del negro se ilustran, entre otros objetos, con un visor del casco de la corte de Praga, que hace que la cara del enemigo musulmán aún más temible por lo que representa como un hombre negro. 

En el famoso libro de emblemas de Andrea Alciato, el concepto de “Imposible” es ilustrado por los europeos que tratan de fregar la piel blanca de un hombre negro, que nos recuerda que los europeos estaban bastante seguros de que Dios había hecho a Adán y Eva blancos. En el año 1500 la demanda de los coleccionistas de algo nuevo y diferente parece estar detrás de la aparición de una estética positiva de los negros en las artes visuales. Pequeñas esculturas en bronce, madera y piedra oscura, destinadas a ser apreciadas desde cerca por un coleccionista, explotan creativamente el material negro o marrón, uno representa el baño de una mujer sensual mirando en un espejo, otro un bufón de la corte, su postura refleja frustración y desafío.

También se exploran las condiciones sociales de la esclavitud europea. En la década de 1400 la mayoría de los esclavos en Europa eran de raza blanca y había una posibilidad de finalmente ganar su libertad. Una pintura muestra la línea de costa en el distrito de Alfama de Lisboa, en el barrio africano pueden ser visto los habitantes negros de todas las clases, desde los esclavos encadenados hasta un noble llevando la Cruz de Santiago, marca de la Orden de Santiago.

La segunda parte de la exposición se centra en lo individual. Hay un legado de retratos excepcionales de africanos de esta época. En la primera sección, los esclavos se ven con sus amos. Un retrato fragmentario de una esclava africana con su señora, incluye un reloj que puede ser más que un memento mori. Las representaciones de los esclavos de sí mismos incluyen dos funcionarios venecianos anónimos o esclavos registrados en dibujos de Veronese.

BRONZINO (Agnolo di Cosimo Tori) ( Italia, 1503-72) Retrato del Duque Alejandro di Medici.

Las funciones y contribuciones de las personas de ascendencia africana aparecen de distintas maneras. Por ejemplo, la presencia de los africanos en el campesinado flamenco se refleja en diseños posteriores a los diseños de Pieter Bruegel, mientras que el artista italiano Francesco Torbido, il Moro (el Moro es un término que significa, en Italia , una tez oscura de África, a veces con la connotación de un musulmán) nos ha dejado un impresionante autorretrato. Un retrato de un maestro flamenco o alemán aún no identificado de un africano rico que, se supone ocupó un puesto en la corte europea, plantea más preguntas de las que la pintura puede responder. Un fascinante grupo de obras se refiere a uno de los hombres más destacados en Europa en ese momento, Alessandro de ‘Medici (1510-1537), el primer duque de Florencia y, según sus contemporáneos, el hijo ilegítimo del futuro Papa Clemente VII y un esclavo moro. Un retrato de su hija, Giulia de ‘Medici, con su tutora, Maria Salviati de Medici, representa la próxima generación de esta familia de la aristocracia.

La última sección de la exposición presenta retratos de gobernantes y diplomáticos africanos e incluye una pintura de de Peter Paul Rubens, junto con tres retratos de gobernantes africanos encargados por la familia Medici para su galería de los hombres famosos de los Uffizi. El Emperador Dawit de Etiopía que aparece en la galería de retratos del humanista Paolo Giovio y difundido en la publicación de esa serie de retratos, fue tal vez el más célebre de estos gobernantes, su presencia recuerda los estrechos vínculos entre la Iglesia Cristiana Ortodoxa de Etiopía y Roma, en Etiopía, al igual que las naciones católicas, mantiene una base religiosa y envió sus clérigos para su estudio.

La exposición concluye con una escultura post-renacentista de madera policromada de San Benito de Palermo (1526-1589), hijo de esclavos africanos en Sicilia, que se unió a la orden franciscana, beatificado en 1743 y canonizado en 1807.