Stanley Nelson

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Desde hace más de dos décadas, Stanley Nelson viene escribiendo, dirigiendo y produciendo documentales íntimamente relacionados con la historia y la idiosincrasia de la comunidad afro americana en EEUU. En exclusiva Socorro Villa lo entrevistó para Leedor durante el Festival de Cine de Miami.Stanley Nelson: Hablemos de Identidad?

Entrevistado por Socorro Villa desde Miami, un lugar muy cerca de USA

Stanley Nelson escribe, dirige y produce documentales íntimamente relacionados con la historia y la idiosincrasia de la comunidad afro americana en EEUU. Nos reunimos con él antes de la apertura oficial del Miami International Film Festival, apenas un par de horas después de su arribo a esta ciudad. La primera impresión al verlo es de una calma inconmensurable. Tiene una sonrisa amigable, una mirada transparente y su voz trasunta honestidad. Es un hombre en paz consigo mismo.

Entre su filmografía se destacan:

A Place of Our Own (Nuestro propio lugar), 2003
The Murder of Emmett Till (El asesinato de Emmett Till), 2002 con el que gano un Emmy a la Mejor Dirección de No-ficción y el Premio Especial del Jurado en el Sundance Festival del 2003
Marcus Garvey: Look for Me in the Whirlwind (Marcus Garvey: Búscame en el torbellino), 2001
The Black Press: Soldiers without Swords (La prensa negra: soldados sin espadas), 1998, que le valió el Premio a la Libertad de Expresión del Sundance Festival en 1999
Two dollars and a Dream: The Story of Madame C.J. Walter and A?lelia Walker (Dos dolares y un sueño: la historia de la Sra. C.J. Walker y A?lelia Walker), 1988
Raise your voice: Sweet Honey in the Rock (Alza tu voz: Sweet Honey in the Rock) es su última producción y refleja la historia del ensemble vocal fundado por Berenice Johnson Reagon en 1973.

Sweet Honey in the Rock” es consistente con el resto de su carrera como documentalista. ¿Por qué decidió dedicarse a filmar documentales sobre temas que involucran a la comunidad afro-americana?

-Bueno, soy un afro americano que vive en los EEUU y creo que es importante para los cineastas realizar películas acerca de aquello que conocen. Esa es una de las razones por las que decidí hacerme cineasta: porque sentía que hay muchos films acerca de afro americanos y también sobre gente de otras parte del mundo que han sido filmados por gente que no pertenece a esos grupos, con la perspectiva de la mirada hacia ?el otro? y me parecía importante mostrar nuestro mundo desde nuestro punto de vista, desde ?adentro?. Por eso es que me dediqué a filmar y por eso es que decidí hacer el tipo de films que hago.

¿Por qué decidió hacer este film acerca de “Sweet Honey in the Rock” (SHR)?
Bueno? He hecho numerosos films que utilizan música?y estaba interesado en hacer un film cuya temática fuera la música. Y como soy un gran admirador de SHR? En realidad uno de las miembro de SHR me llamé, así, de repente, hace ya unos años y me dijo que iban a celebrar su 30º aniversario muy pronto y que querían filmar y documentar ese aniversario. Simplemente poner una cámara allí y documentar el aniversario. Pero yo sentía que podíamos hacer mucho más que eso? que en realidad? había una película mucho más importante detrás de eso? así que les propuse que intentáramos juntar el dinero y hacer una verdadera película.

¿Sabia usted en aquel momento que Berenice planeaba dejar el grupo?

No. Cuando empezamos la película no teníamos idea que Berenice iba a dejar el grupo. Realmente fue una sorpresa para nosotros mientras estábamos filmando y aunque fue algo verdaderamente duro para el grupo, creo que nos ayudó en el sentido cinematográfico, dado que nos dio un matiz adicional a la historia. No era ya la historia de Berenice que fue la fundadora del grupo y la única que estuvo en el grupo durante los 30 años, sino que se transformo en la historia del grupo en si, y de cómo el grupo asimiló la partida de Berenice y sobrevivió a ella.


¿De que manera este hecho afectó a la película?

Creo que la partida de Berenice afectó completamente el ?color? del film. De alguna forma, se transformó en un film acerca de la partida de Berenice, pero no totalmente. Esto nos dio la excusa para ese tercer acto en el film (el último tercio de la película), de modo que ya no se trata solamente acerca de un grupo que ha estado unido por 30 años y compone una muy buena música, sino que le agrego un cierto cariz dramático.

En el film aparecen las variadas reacciones de la gente ?incluso de los niños- frente a los recitales de SHR. La reacción del publico en Kansas, por ejemplo, fue interesante? ¿usted esperaba ese tipo de reacción?

Bueno, suelo llevar a mi hija a conciertos para niños, de manera que sabía qué podía esperar de las reacciones de los chicos. Por otro lado, una de las razones por las que decidimos ir con el grupo a hacer conciertos en el Medio-Oeste, Kansas, Iowa, Nebraska, fue porque realmente queríamos ver cuál sería la reacción de la gente en aquellos lugares que no son su territorio habitual. Nos sorprendió. Una cosa que no habíamos tenido en cuenta es que en aquellos lugares la gente compra los tickets como una suerte de suscripción: compran 10 tickets para 10 conciertos de 10 músicos diferentes y no tienen idea de qué se trata cada concierto, no tienen idea de quien es SHR? Como dice una mujer en el film ?vi unas mujeres negras en el programa? y no tenia idea que SHR transmite un mensaje políticamente muy progresista. De alguna manera sí, nos sorprendieron algunas reacciones. Además, estábamos filmando justo después de la invasión a Irak. Nosotros filmamos en abril y la invasión comenzó en marzo, o sea que era todo muy reciente y estábamos en la cumbre del ?hurra, hurra, arriba EEUU? y NO se decía nada malo en contra de la guerra. Punto. De manera que todas estas situaciones juntas crearon la reacción que aparece en el film. (Durante el concierto de Kansas, cuando Berenice introduce una nueva canción y hace un alegato sobre la validez de la guerra, sus motivos y la tragedia de tener hijos, nietos, sobrinos, maridos, hermanos muriendo en Irak, la reacción de incomodidad del público fue obvia. En una audiencia mayoritariamente WASP (Blancos, Angloparlantes, Protestantes), las caras largas se multiplicaron y el desagrado llegó al punto de que luego del recital muchas familias retiraron su apoyo monetario al teatro con airadas protestas).

¿Cuál cree que ha sido la influencia de SHR en cuanto a educar a la comunidad afro americana en su propia historia?

SHR surge directamente del movimiento de derechos civiles. Berenice Johnson Reagon fue ?literalmente- una de los integrantes de los Freedom Singers allá por 1962 ?un grupo vocal de gran influencia durante todo el movimiento de derechos civiles- de manera que SHR participa de ese legado y también del legado de usar música como una fuerza progresista. Esto es muy importante porque, como dice una de las primeras personas en el film, lo primero que uno percibe de SHR es la música, las hermosas melodías que cautivan a la audiencia y de pronto, están todos participando y cantando acerca de la libertad y de algo diferente y de todos modos siguen moviendo sus cabezas, siguiendo el ritmo? Una de las cosas que tratamos de hacer en el film es comunicar el sentimiento durante un concierto de SHR, porque dentro de ese teatro lleno de gente, cada uno de ellos siente que no está solo, que comparte sus sentimientos progresistas con mucha gente que también quiere cambiar las cosas. El otro aspecto de SHR que es maravilloso es que ellas logran hacer esto con una cierta sutileza, una cierta amabilidad e incluso amor. Ellas no alienan a nadie. Cantan sus canciones con esa música que es dulce y hermosa y al mismo tiempo están diciendo que básicamente hay otra manera de vivir la vida, que hay otra forma de ver la vida y esa es la visión desde el amor. Y la cosa con SHR es que desde los años ?70 hasta ahora, nunca han cambiado ese enfoque. Hay muchas otras cosas que han cambiado en ese periodo o incluso desaparecido, pero ellas no. Ellas siguen dando este mensaje de que sigue existiendo algo por encima de nuestra realidad, algo mas alto que nosotros mismos a lo que tenemos que tender, y no puedo enfatizar lo suficiente que tan importante es esto. No solo el hecho de que transmitan este mensaje sino el hecho de que lo han hecho en forma continua y consistente durante los últimos 30 años: ?NO estas solo?

Por lo que he visto en el film, las reacciones del público durante los conciertos se asemejan en cierta forma a una experiencia religiosa?

Si, exactamente? Especialmente en estos tiempos, hoy, 2005 en los EEUU cuando mucha gente puede sentir que algo no anda bien? porque si ?American Idol? o ir a trabajar para Donald Trump en ?El Aprendiz? es lo máximo a lo que se puede aspirar en esta vida? si todo se reduce a que cuánto más dinero tengas tanto mejor marcharán las cosas? (Suspiro)? Ellas siguen dando el mismo mensaje, que después de todo, no estábamos equivocados en los ´60s y los ´70s cuando había una legitimidad esencial en nuestro discurso. Por lo tanto, hay que mantenerlo y ser consistentes. Ey! ¡Mírennos a nosotras! Estamos aquí, sobre el escenario, después de 30 años manteniendo el mismo discurso y nuestro mensaje sigue siendo hermoso.

Otro aspecto es que el mensaje de SHR es abierto a todos los grupos raciales o étnicos?

Si, la audiencia de SHR es en más de un 50% mujeres blancas y sus seguidores están por todo el mundo. Han viajado por todas partes, desde Sudamérica hasta Japón, pasando por Europa y Australia y en cada lugar al que llegan tienen muchos fans y su mensaje llega de la misma forma, a todos por igual. Especialmente en esta época, necesitamos oír ese mensaje que no se oye ni en radio ni en televisión y si eventualmente aparece es en mucho menor medida que en los ´70s?

¿Como ve usted la realidad de la comunidad afro-americana en los EEUU hoy?
Ah! Esa es una pregunta de la que podemos estar hablando horas y horas y horas? No sé cémo responder a eso? Creo que los afro-americanos en este país no estamos pasando un buen momento. Creo que lo que mejor hace este país es ?cambiar sin cambiar?, de manera que se aprecia un barniz de cambio pero no existe un verdadero cambio? nunca hay un verdadero cambio en el poder. Aún sin ser norteamericano, aun viniendo de Sudamérica, en la primer semana de estar en este país yo podría llevarte con los ojos cerrados a cualquier vecindario y sin ver ninguna persona, al abrir los ojos, vos podrías decirme quién vive allí? simplemente ver el vecindario y decir si es de blancos o de negros o latinos y eso es porque básicamente todo se trata de dinero. Una cosa que aprendí haciendo tantos documentales es que el cambio y la mejora social solo suceden a través de la lucha y muchas veces esa lucha tiene períodos de cumbres y periodos de depresiones; actualmente estamos en un periodo de depresión y no sucede demasiado.
Es de esperarse que pronto estaremos en un nuevo período de cumbre en que no sólo los afro americanos en este país sino también los latinos y los blancos puedan ver cierto tipo de cambio progresivo y no simplemente esta especie de adoración materialista.

¿En que está trabajando actualmente?
Acabo de comenzar un film sobre Jim Jones y el Templo del Pueblo y aquellas más de 900 personas que cometieron suicidio en Guyana en 1978.
También estoy trabajando en un film para CNN acerca de los exámenes estandarizados que los niños en edad escolar deben tomar. Existen varios a lo largo de todo el período de instrucción, por ejemplo en tercer grado. Si el niño reprueba ese test, debe repetir el grado. Esto es algo que se hace en más de 30 estados actualmente y es parte de la iniciativa de Bush de ?ningún niño queda atrasado?(*) ya que afecta a los niños en todo el país. Básicamente lo que sucede es que niños que pueden tener las más altas calificaciones en su escuela y satisfacen todos los requerimientos de la escuela pero si fallan en este examen que se prepara y se toma fuera del contexto de la escuela, son obligados a repetir el grado hasta que lo aprueben. De alguna manera, los niños son castigados por lo que en realidad constituye una falla de la escuela. Me refiero a que si el niño obtiene las más altas calificaciones, no podemos exigirle nada mas, no podemos exigirle que sepa cosas que no se le han enseñado.
(*) ?No Kid is Left Behind? es una iniciativa del presidente Bush que, básicamente, propone hacer responsables a los maestros por los niños que reprueban los exámenes estandarizados. No obstante, no ofrece ningún tipo de solución ni recurso adicional a las escuelas y maestros de las zonas de más bajos recursos donde la incidencia de alumnos que reprueban los exámenes es alarmantemente mayor que en las escuelas de zonas de altos recursos.

Pero entonces? ¿cual es el propósito de semejante examen?

Dejar a ciertos niños detrás?fuera del sistema. El otro aspecto de esto es lo que llaman ?promoción social? y lo que dicen con esto es que este país tiene promoción social en el sentido de que si vas al colegio, serás promovido, sin importar si alcanzas un cierto nivel. (En este sistema, un niño puede llegar a sexto grado sin saber leer ya que simplemente es promovido por asistir a clases y nadie evalúa que tanto aprende). Entonces dicen que eso no es suficiente; no solamente tienes que ir al colegio sino también alcanzar un cierto nivel cada año para ser promovido. Pero el verdadero problema es que, por un lado, las escuelas no reciben los recursos para lograr que sus estudiantes alcancen ese determinado nivel, y por otro, al establecer el nivel, se dejan de lado otro tipo de consideraciones como el entorno social y familiar del niño, la calidad de la escuela a la que asiste, la calidad de los maestros? El sistema que funciona en los EEUU establece que los recursos de las escuelas se pagan en gran medida con los impuestos inmobiliarios, de modo que si uno vive en un barrio de ricos, donde el impuesto inmobiliario es más caro, las escuelas son mejores. Además, esta el tema de los maestros. Dentro de un cierto distrito escolar los mejores maestros son premiados mediante la asignación a las mejores escuelas, de manera que aunque se diera el caso de un buen maestro en una mala escuela, a mas tardar en un par de años, ese maestro sería premiado con una transferencia a una buena escuela, con un aumento de sueldo para enseñar en una escuela de mejor nivel. Esto hace que básicamente, para los niños negros y latinos, la educación sea cada vez peor y cada vez mas niños sean dejados fuera del sistema. Porque cuando hay un niño que ha repetido tercer grado por tercera vez, ese niño tiene 11 o 12 años y sus compañeros 8, de manera que la diferencia de edades crea una brecha aun mayor y el niño que ya esta aburrido de estudiar siempre lo mismo y la escuela no significa nada para el y además tiene que soportar que lo traten de idiota porque aun esta en tercer grado. Estos niños están destinados a abandonar la escuela y cuando lo hacen, lo único que les queda ?en el mejor de los casos- es entrar en el ejército. Así son los EEUU?

Parece un sistema muy bien diseñado?

Es un sistema increíblemente bien diseñado?pero el problema, la falla del sistema es que nadie se paro a pensar ?que queremos lograr al final?. Nadie mira el escenario completo, nadie se pregunta ¿en que tipo de país quiero vivir? O incluso ¿en que tipo de mundo quiero vivir? Sabes? ¡ya estamos en 2005!

Usted esta enseñando en este momento? ¿como es eso de filmar y enseñar?

Bueno, tengo una cátedra por un año en el Brooklyn College en NY. La última vez que estuve involucrado en la enseñanza fue hace 15 años y ahora lo hago por un año. Estoy poniendo las cosas en perspectiva ya que filmar es extremadamente estresante, agotador y también impredecible, de manera que a medida que envejezco estoy buscando cierta seguridad y alguna forma de equilibrar la incertidumbre de la cinematografía con la estabilidad de la enseñanza. Además, enseñar es algo genial. Me encantan los estudiantes? En cierta forma espero contribuir a formar la próxima generación de cineastas y la enseñanza contribuye a ello de manera directa.

¿Cuáles son los planes para ?Alza tu voz???
Se va a transmitir por PBS (la televisión pública) el 29 de junio en todo el país y eso es un gran logro. También estamos buscando un distribuidor para el DVD y esperamos lograr una cierta presencia ?aunque limitada- en los cines antes de junio, de manera que tal vez nuestra participación en el Festival ayude a lograr esto. Acabamos de terminar la película hace 4 días y aun no hemos tenido oportunidad de comenzar con la promoción, ya que no tenía sentido mandar copias del film a los distribuidores cuando no estaba terminado. Estoy realmente satisfecho de haberla terminado. Mañana, en el estreno del Festival, será la primera vez que vea la película en pantalla y además con una audiencia, así que también estoy ansioso por ver la reacción del público. –

?Y seguramente el público no lo defraudará.

Publicado en Leedor el 7-2-2005